Schimburi de casă: cea mai bună modalitate de a călători cu copii

Autorul și copiii, Versailles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Vacanțele cu copiii sunt scumpe. Și hai să ne confruntăm: pentru părinți, vacanțele cu copiii nu sunt tocmai relaxante. Dar, am descoperit, pot fi destul de magice - și chiar relativ accesibile.

Când am avut al șaselea copil, mă temeam că nu vom mai putea călători în familie. Doar o masă de restaurant pentru opt persoane este costisitoare, chiar și cu meniuri pentru copii și toată lumea să bea apă; înmulțiți asta cu de trei ori mai multe zile de vacanță, iar aceasta este o mică avere chiar acolo. Și apoi, hotelurile - nu numai că sunt scumpe, dar și din punct de vedere logistic atunci când trebuie să rezervați cel puțin două camere.

Apoi, un prieten a sugerat să încercăm un schimb de case. A fost membră a companiei HomeLink, o organizație care facilitează comercializarea caselor cu familii din întreaga lume. Își schimbă apartamentul din Manhattan în fiecare vară pentru locuri din Europa, America de Sud și Asia de mai bine de douăzeci de ani.

Ea a explicat că bugetul, tot ce trebuia să vă faceți griji a fost pasajul aerian, plus o sumă relativ mică rezervată muzeelor ​​și altor excursii. Își cumpăra mereu mâncarea din magazinele locale de alimente și își gătea mâncărurile de la casa în care stătea. Oricum, trebuie să mănânci, a explicat ea, deci nu este o cheltuială suplimentară. Odată ce a spus asta, ne-am dat seama că aceasta ar putea fi o opțiune pe care ne-am putea permite de fapt.

Dar am avut întrebări. Ce zici de obiectele de valoare? Dar intimitatea? Ea ne-a spus să blocăm orice am fost nervoși - dar a explicat că comunitatea de schimb de case este un grup de auto-selectare, iar schimbul de case este un exercițiu de încredere reciprocă. În decenii în care a folosit serviciul, nu a avut niciodată o singură problemă.

Am accesat site-ul pentru a explora. (Puteți consulta gratuit listările, dar, odată ce doriți să vă listați propria casă, plătiți o taxă anuală de abonament.) Ne-am derulat prin listele de toate tipurile din întreaga lume, de la apartamente studio din orașele mari, până la tratarea caselor din suburbii nesemnificative, la fermele mari din zonele mai rurale.

Am filtrat căutarea, astfel încât site-ul să afișeze doar locuri destul de mari pentru familia noastră - și atunci am fost foarte încântați când părea că acest lucru ar putea funcționa de fapt. Ne-am abonat, am listat casa noastră și am trimis întrebări. Când faceți o listă cu casa dvs., puteți specifica ce perioade ale anului sunteți disponibile și dacă veți permite sau nu copiii, animalele de companie sau fumatul sau orice altceva. Puteți solicita, de asemenea, îngrijire pentru animalele dvs. de companie (am avut grijă de pește, broască țestoasă, pisici și iepuri pe diferitele noastre schimburi) sau puteți opta pentru un alt plan (întotdeauna ne îmbarcăm câinele cu un sitter de încredere).

După ce găsiți pe cineva interesat să facă schimb, ambele părți semnează un acord furnizat de serviciul care specifică datele și listează logistica vitală precum detaliile asigurării auto și modul în care veți schimba cheile. După aceea, tot ce trebuie să faci este să îți dai seama cum ajungi acolo.

Am sfârșit făcând primul nostru schimb cu o familie franceză dintr-un sat situat la vest de Versailles. Casa lor extraordinară și confortabilă se afla pe un drum liniștit la marginea terenurilor agricole frumoase, dar nu ne-a luat decât o jumătate de oră să mergem cu mașina în Paris. Am stat trei săptămâni, alternând în fiecare zi între vizitele orașului (Luvru, Arcul de Triumf etc.) și explorările din mediul rural (Giverny, Fontainebleau, Normandia). Am cumpărat la boulangerie din sat, precum și la un supermarket mare din apropiere, mâncând micul dejun și cină acasă aproape în fiecare seară.

Pentru prânz în fiecare zi, am ambalat un picnic pentru a lua cu noi în aventurile noastre. Ne-am mâncat sandvisurile și fructele din baguette, așezate pe cheile Senei și pe treptele catedralei Chartres și într-un parc cu batista de buzunare, în apropierea abației Mont Saint-Michel și în grădinile din jurul Versailles. Nimeni nu s-a săturat niciodată de picnicele noastre. Îmi place să trăiesc ca un local - să fac cumpărături pe piețe, să cunosc părți mai puțin turistice din zonă, precum și locuri mai faimoase și să văd cum este viața reală în țările străine.

Este obișnuit (dar nu obligatoriu) să împărtășești prima sau ultima masă cu familia ta de schimb. Odată ce ne-am întors acasă, am luat cina cu familia noastră franceză înainte de a pleca la aeroport. În mijlocul poveștilor comerciale despre diversele noastre exploatări, am mărturisit că am spart una dintre jucăriile mici ale copiilor lor; au recunoscut la rândul lor că au spulberat o sticlă de vin. Și asta? Este cea mai mare pagubă pe care am suferit-o vreodată în toate schimburile care au urmat.

Călătoria uimitoare a fost prima dintre câteva. Nu ne-am propus niciodată să căutăm un loc unde să rămânem, pentru că oricum vom fi plecați și aproape toată ziua, dar am fost destul de răsfățați. În cea de-a doua călătorie, ne-am dus la Londra și am stat într-o frumoasă casă semi-detașată din cărămidă din suburbia Twickenham.

Apoi a venit o excursie în Burgundia, unde am avut norocul să rămânem într-un mini-castel cu 16 dormitoare, înconjurat de podgorii și câmpuri de grâu. Vara trecută, am făcut schimb cu o familie care locuia chiar în afara Blois, în Valea Loarei. (Da, mergem foarte mult în Franța.) Conacul lor frumos din piatră s-a așezat într-un acre de grădini cu pereți, cu o piscină și o terasă pentru a lua masa unde am sfârșit mâncând majoritatea meselor noastre.

Soțul autorului cu patru dintre cei șase copii ai lor, Blois, 2017.

Un alt lucru minunat în legătură cu schimburile de case este flexibilitatea pe care o ai ca familie. Copilul are nevoie de un pui de somn? Nici o problema. Nu vrei să împachetezi o mulțime de lucruri? De obicei, ambalăm 3 - 4 ținute și apoi facem rufe la fiecare două zile. Vrei să respiră din vizitarea obiectivelor turistice și doar să te joci în curtea din spate sau să te uiți la filme? Sau poate că vremea este rea, iar ceea ce sună cel mai bine este să te duci la șemineu și să lucrezi un puzzle împreună și să mănânci gustări toată ziua? Ușor de făcut, fără nicio presiune din partea serviciului de menaj al hotelului și o mulțime de spații suplimentare pentru a se plimba.

Schimburile pot fi aranjate pentru orice perioadă de timp acceptabilă reciproc. Avem tendința către excursii de trei săptămâni, care ne oferă mult timp pentru a trece peste jet lag și a explora împrejurimile noastre într-un ritm liber. Mașinile sunt adesea incluse în acorduri de schimb, dar este o familie rară care are un vehicul suficient de mare pentru noi. În două dintre schimburile noastre franceze, am închiriat o mașină, dar în anul în care am mers la Londra, am folosit micul Volkswagen Polo al familiei pentru călătorii alimentare și am luat trenurile oriunde altundeva.

HomeLink oferă, de asemenea, opțiuni pentru schimburi de ospitalitate sau non-simultane. Cu câțiva ani în urmă, o familie australiană a luat legătura cu noi și ne-a întrebat dacă vom fi dispuși să le găzduim pentru câteva zile. Avem o mică casă de oaspeți pe proprietatea noastră, așa că am fost fericiți să-i folosim ca bază pentru acasă în timp ce călătoreau prin California. Aveam câteva mese cu ei și aveam să le vizităm seara când copiii noștri erau toți în piscină împreună. Au fost minunate și, deși nu avem planuri imediate de a călători în jos, știm că dacă și când vom face acest lucru, vom avea un loc unde să stăm cu oamenii care ne plac și să avem încredere.

Cu câteva veri în urmă, nu am putut călători din diferite motive, dar am creat un schimb de tineri HomeLink pentru una dintre fiicele noastre, care avea atunci cincisprezece ani. A petrecut trei săptămâni cu o familie din Versailles, care a avut o fiică la vârsta ei, apoi ambele fete au zburat în State, iar franceza a rămas cu noi timp de trei săptămâni. Fetele s-au apropiat foarte mult și au rămas prietene bune prin magia rețelelor de socializare.

Vara aceasta, ne întoarcem în Marea Britanie. Tânărul nostru de 14 ani este obsedat de Beatles, dar abia își amintește călătoria noastră de la Twickenham, pentru că avea doar șase la acea vreme. Stăm în Oxfordshire, care este o locație centrală excelentă din care să vizitați Londra, Cambridge, Stratford, Bath și multe altele. Vom lua apoi trenul într-un pelerinaj de două zile la Liverpool.

Copiii noștri mai mari sunt crescuți acum și nu pot veni întotdeauna cu noi în aceste zile. Dar mă aștept ca soțul meu și voi continua să fac schimburi de case pentru anii următori, chiar și atunci când toți copiii noștri vor fi singuri.

Autorul și copiii, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Toate acestea s-ar putea citi ca o reclamă pentru HomeLink, dar nu primesc nimic de la ei pentru a scrie acest lucru. Știu că există alte site-uri de schimb de case acolo, dar HomeLink este cel în care știm și avem încredere. Dacă doriți să citiți mai multe despre diversele noastre călătorii, le-am rezumat adesea în postări în serie pe blogul meu. Aveți întrebări despre schimburi de case? Simțiți-vă liber să lăsați un comentariu și aș fi bucuros să vă răspund.